imágenes revelan cementerio prehistórico por derretimiento de glaciar austral

Hasta ahora, los paleontólogos hallaron 76 ictiosaurios en el lecho rocoso adyacente al glaciar Tyndall en el campo de hielo de la Patagonia AustralAlgunos de los fósiles fueron descubiertos durante una expedición al sitio en marzo y abril de 2022, cuando los científicos lo visitaron para extraer a “Fiona”un esqueleto fosilizado completo de una hembra de 4 metros de largo con varios embriones.

El fósil, con una antigüe dad de entre 129 y 139 millones de años, fue descubierto en 2009 por Judith Pardo-Pérez de la Universidad de Magallanes.

Hace solo unas décadas, los paleontólogos probablemente se habrían perdido algunos de estos des cubrimientos. Camilo Radaglació logo de la Universidad de Magallanesestimó a partir de fotografí as que Fiona ha estado descubierta des de al menos 1965. “Pero otros fósiles de ictiosaurios en el área fueron descubiertos mucho antes, otros mucho más recientemente y, con toda probabilidad ..

Fiona ya habría estado expuesta al momento de estas imágenes. Pero según Dean Lomaxpaleontólogo de la Universidad de Manchester: “Estoy seguro de que muchos de los especímenes estaban bajo el glaciar en la imagen de 1986”. Eso incluye un cráneo completo bien conservado, previamente descubierto por Lomax, quien formó parte de la reciente expedición para excavar a Fiona.

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El retroceso del glaciar

El lecho rocoso expuesto corresponde a una zona donde, durante un año tí pico, el derretimiento de la nieve y el hielo ha superado la nueva acumulación de nieve. la imagen en color natural de arriba, adquirida por el satélite Landsat 8 el 7 de abril de 2022, en uno de los pocos días despejados durante la reciente expedición de un mes. Las líneas indican las ubicaciones anteriores del borde de hielo, incluyendo su última extensión máxima alrededor del año Pequeña Edad de Hieloy su posición en retroceso a partir de 1986. En las últimas décadas, partes del borde del glaciar han retrocedido hasta 2 kilómetros.

En 2004, cuando Pardo-Pérez comenzó a explorar esta área, los científicos estimaban que el sitio fósil abarcaba unos 5 kilómetros cuadrados. el sitio se ha expandido a unos 15 kilómetros cuadrados (casi seis millas cuadradas), o casi toda el área de roca expuesta visible en esta imagen. perío do Jurásico hasta principios del Cretácico.

La fosilización ocurrió millones de años antes de que apareciera el glaciar, cuando la zona estaba cubierta de agua de mar. Los científicos piensan que algunos de los ictiosaurios murieron por causas naturales. agua en pendiente descendente, conocido como una corriente de turbidez.

“En estos casos”, dijo Pardo-Pérez, “los ictiosaurios podrían haber quedado atrapados por la corriente de turbidez y haber sido arrojados al abismo, ahogados, desorientados y enterrados casi instantáneamente en un esqueletos ”.

El hielo glacial que finalmente cubrió los fósiles no ha ayudado a preservarlos. Por el contrario, Rada señaló que antes de que el hielo se derritiera, había estado “fluyendo” durante mucho tiempo. que Rada compara con una pesada hoja de papel de lija, que muele la roca madre y los fósiles dentro de ella.

En la Patagonia, las tasas de erosión varían de 1 a 100 milímetros (0.04 a 4 pulgadas) por año, y probablemente están en el extremo inferior de ese rango en el lado del glaciar Tyndall. mililitros a un centímetro al año ”, dijo Rada,“ Fiona se habría convertido en polvo si hubiera permanecido cubierta por el glaciar unas cuantas décadas más ”.

Sin embargo, la pérdida del hielo plantea otros problemas. Los fósiles han quedado vulnerables a la fractura por los ciclos de congelación y deshielo ya la erosión por el viento y el agua. dijo Rada.

Es probable que cerca de otros glaciares hayan quedado expuestos fósiles, ya que todo el campo de hielo de la Patagonia Austral se está derritiendo. “Hasta donde sabemos, no hay otro sitio en el mundo donde tantos fósiles excepcionales estén quedando expuestos debido a un glaciar en retroceso”, dijo Lomax.

El sitio está protegido por la Corporación Nacional Forestal de Chile (CONAF), y sus fósiles están protegidos por la ley chilena que prohíbe la extracción o excavación sin permiso. Torres del Paine ”, dijo el gerente de la CONAF, Gonzalo Cisternas. La zona está cerrada al turismo ya las actividades recreativas, y solo pueden visitar la cientícos autorizados.

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